(C) Andy Genen

Nous dormons pendant plusieurs heures toutes les nuits. Il arrive souvent que nous nous souvenions de nos rêves, mais que se passe-t-il d'autre pendant que nous dormons ?

Le réveil sonne : il est l’heure de se lever ! Nouga s'étire. « Dormir, c’est quand même un peu bizarre, se dit-il. Je reste allongé dans le lit pendant des heures et je n'ai aucune idée de ce qu'il se passe. »

« Dormir est extrêmement important pour nous », explique Gil Wirtz, spécialiste du sommeil au Centre Hospitalier de Luxembourg (CHL). « C’est une pause durant laquelle l’ensemble du corps se repose. » Les muscles sont par exemple sollicités toute la journée afin que nous puissions bouger. Lorsque nous dormons, ils se détendent. On pourrait également citer l’exemple de l’intestin : il passe toute la journée à assimiler de la nourriture et ne se repose que la nuit.

Les spécialistes différencient plusieurs phases de sommeil. « Durant la phase d’endormissement, on se rend encore compte de ce qu’il passe autour de nous, explique Gil Wirtz. Surviennent ensuite les phases de sommeil léger et de sommeil profond. Plus notre sommeil est profond, plus notre cerveau se repose. Des mesures ont montré que les nerfs du cerveau sont moins actifs. On dit que l’activité cérébrale est ralentie. »

La phase de sommeil paradoxal durant laquelle nous rêvons apparaît juste après la phase de sommeil profond. Le corps reste détendu. Cependant, le cerveau recommence à être actif et assimile des choses que nous avons vécues durant la journée. Les spécialistes ne savent pas ce qu'il s’y passe de manière précise. Toutefois, on peut imaginer que les souvenirs des choses vécues sont acheminés et stockés dans le cerveau. Parfois, des choses qui n’ont rien à voir les unes aux autres se mélangent durant cette phase. Lorsque nous rêvons, nous vivons donc rarement des choses qui ne se sont pas du tout produites.

Lorsque nous rêvons, nous bougeons les yeux. C’est la raison pour laquelle cette phase de sommeil est également appelée phase REM. En anglais, cette abréviation signifie « rapid eye movement », que l'on pourrait traduire par « mouvement rapide des yeux ».

Nous avons tous besoin d’un nombre d’heures de sommeil différent

« Nous rêvons plusieurs fois chaque nuit », déclare Gil Wirtz. Notre sommeil est une sorte de cycle : ce cycle est composé d'une phase de sommeil léger, d'une phase de sommeil profond et d'une phase de sommeil paradoxal. Lorsqu’une phase se termine, une nouvelle commence. Nous parcourons le cycle complet environ plusieurs fois par nuit. « Nous sommes rarement capables de nous souvenir de nos rêves le matin. Nous nous en souvenons uniquement lorsque nous nous réveillons en plein milieu d'un rêve. »

La mélatonine joue également un rôle majeur dans le sommeil. Lorsqu'il fait nuit, notre rétine réceptionne en effet moins de lumière. Cette information est communiquée au cerveau, à la glande pinéale, qui libère ensuite la mélatonine. Cela nous permet de nous sentir fatigués.

« Nous avons tous besoin d’un nombre d’heures de sommeil différent », indique Gil Wirtz. Beaucoup de gens se sentent reposés après une nuit de huit heures tandis que d'autres ont besoin de dix heures de sommeil. Il faut avant tout écouter son horloge interne et aller au lit lorsqu’on se sent fatigué. Si nous dormons régulièrement trop peu, nous sommes moins bien concentrés et plus irrités. Nous tombons également malades plus facilement, car notre système immunitaire est affaibli et peut par exemple avoir plus de difficulté à se défendre contre un rhume.

« Je me réveille souvent fatigué le matin alors que j'ai dormi autant que d’habitude, dit Nouga. Notre sommeil peut être perturbé par différents éléments, explique le spécialiste du sommeil. Souvent, il s'agit de bruits ou de choses qui nous soucient. Le matin, nous ne nous souvenons pas souvent de ce qu’il s’est passé durant la nuit. Cependant, c’est ce qui peut faire que nous sommes encore fatigués le matin. C’est normal et cela peut arriver à n’importe quel moment. »

Auteur: scienceRELATIONS

Illustration: Andy Genen

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Les alouettes et les chouettes

Beaucoup d’entre nous se lèvent tôt sans difficulté le matin tandis que d'autres ont du mal à sortir du lit. Cela est lié à notre horloge interne. Elle détermine non seulement le nombre d’heures de sommeil que nous dormons, mais aussi la catégorie de dormeurs dont nous faisons partie : les lève-tôt ou les lève-tard. En allemand, on surnomme ceux qui se sentent en pleine forme dès le matin des alouettes, comme l’oiseau, car l’alouette se couche tôt et se réveille tôt. En revanche, les chouettes restent éveillées tard le soir et se lèvent plus tard le matin. C’est pour cela qu’en allemand, on appelle les lève-tard des chouettes.

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